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元興寺在奈良時代是日本最重要的廟宇之一,資料記載原是奈良飛鳥地區的法興寺,之後隨著遷都平城京後移居至此,並更名為元興寺,因法興與元興都有"日本最初佛教興隆的寺院"之意。因此,元興寺與東大寺,藥師寺,西大寺,興福寺,法隆寺和大安寺是奈良7大寺院之一,是奈良重要的文化財,而名列世界遺產中。

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建於西元8世紀後半的元興寺,在15世紀之前,奈良町的大部份面積原是屬於元興寺。但在15世紀和19世紀曾兩次遭到大火侵襲,現保存下來的只有東大塔塔跡、西小塔院遺跡外,及最完整國寶極樂坊。而現所指的元興寺迦藍即是極樂坊,寺境並不大,不過從地圖上連起東大塔塔跡、西小塔院遺跡,就略可想像當時元興寺的佈局。

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元興寺極樂坊是由僧人生活的僧房改建的13世紀的建築,包括入口處主殿極樂堂和後方的禪室,另側邊有小子坊的舊庫裡。跟其他同為世界遺產的寺院相較,元興寺境內算是很小,但進到境內,本堂那厚實卻樸實瓦簷建築,以7根原木大柱及木造的殿堂內,有種難以言喻的莊嚴。

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其中最值得一看是極樂堂的屋簷瓦片,特別是從側後方看極樂堂與禪室的這側,這一片是日本最古老的簷瓦,瓦的顏色代表著各時代,赤褐色及黑色系屬飛鳥時代,白系則為奈良時代,灰色是昭和時代。

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當年日本深受百濟(現在的朝鮮)建築的影響,雖然艷陽高照下,其實少了解說,有點難以分辨,但是元興寺的屋瓦的確在結構上就不同於其他的,其實更難想像本堂(極樂堂)及禪室真是自8世紀遺留至今的歷史的瓦片屋頂,算算撐過1300年頭的晴曬風雨飄搖呢!

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主殿與舊庫裡中間,是寺院內的浮圖田及1500座的石佛和石塔,而據院方說法,這個角度是眺望主殿與禪室瓦簷最美的視野,但我到訪那天,陽光實在太大,別說以相機記錄,連肉眼想辨識都有些吃力。

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看著極樂堂,我已很難想像繁華時期的元興寺,在庶民百姓間,佔有多麼重要的心靈地位,至少以今日來看,反而有些小小驚訝原來寺境及建物僅這樣大。回想剛剛行經在奈良町的西小塔院及東大塔跡,或許今日的元興寺,傳遞的只有西方極樂世界的人間體會吧!

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地址:奈良市中院町11

電話:0742-27-0033

開放時間﹕9:00-17:0016:30前入寺)

費用:大人400日元,中高學生300日元,小學生100日元

交通:近鐵奈良站徒步行走15分鐘,從JR奈良站徒步行走20分鐘。奈良交通巴士 “田中町”福智院町站下車步行5-8分鐘。

網址:http://www.gangoji.or.jp/

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