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這是一趟比想像中更漫長的蘋果旅程。

關於吃蘋果這事,不論在日本或台灣,極其便利,傳統市場或超市裡,幾乎一年四季都找得到美味的青森蘋果,但對於一年僅一次採收的蘋果,能達到今日不僅在日本,甚至是海外都能隨時享用到如現摘般的美味,這140年來可是歷經風霜,克服千百困難,才慢慢走上今日這一步,重點即便是今日從前期到後期採收、保存及運送技術不斷推進下,〈種植蘋果〉這事仍是個需要大量人工、經驗判斷的手工粗活產業,一顆蘋果在送到消費者的口中之前,更是得經過層層把關,才能達到安心、安全,新鮮享用,這趟旅程及嚴謹程度,完全是讓過去僅身為一名消費者的我,大開眼界。

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整地、養地、授粉,之後施放農藥、摘葉、轉果,再到收成,大大小小的繁鎖事,不但都是仰賴人工進行,且是從年初忙到年尾,一刻也不得閒,且這還是得看老天爺臉色,不發生任何意外。

前情提要可參考此文:【青森縣】走一趟蘋果史料館、蘋果果園,岩木山、紅蘋果構成的秋日風物詩~每一顆都是得來不易的血汗美味 

至於採收下來的蘋果,一般會透過商社或是農協(JA)進行販售。商社部分以競標方式,一次買斷,確保收入,另文再介紹。至於透過農協則採用寄售方式,因採用抽取手續費方式,因此若當年市場價格好,農民也有機會得到較好的報酬。因此一般多數的農民會在當年開始種植之際,便決定多少成數透過商社,多少成數透過農協銷售。

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自各農家蘋果園採收的蘋果,以固定籃箱放置後,會分別送至JA所屬的各個選果場後,依蘋果的品種、大小、等級等標準分門別類後,裝箱運送各量販店、產地直銷所,特A級的則會出口至海外市場,包括台灣。

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跟著媒體來到JA津輕弘前選果設施的黑石中央蘋果中心,外觀一如一般工廠的半開放空間,進到裡面,每20公斤為一方盒的果籃中,300方盒為一棧板,由選果員進行初步篩選後,將一顆顆送至輸送帶上,開始進行一連串的選果程序。

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瞬間想到迪士尼動畫《Inside Out(腦筋急轉彎)》裡的情形,一顆顆蘋果各有各的生命體,待選果員將它們一一放置在軌道上,經過人工判斷後,先進行食用、加工分流外,如外型不夠美、色澤不均勻者,便會被分到加工類去。這裡的選果以人工、機器進行交錯式的雙重篩選,數個上下交錯的軌道上,循序前進,所以吵歸吵,但機器轉動及軌道聲倒是十分具節奏感。

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因所有的蘋果將先依糖份甜度、色澤、形狀分成7等級,每一等級再依大小分成8等級,也就是所有進到選果場的蘋果,最後再被分成56種不同等級,而JA也會依市場需求而供應不同等級的果物,如因應台灣農曆年節,將會特選、特A級的大顆蘋果輸往台灣。又如要銷往至海外市場的,一定也得排名在前3等級,更重要是從外觀到內都不能有任何損傷,並以全程低溫的保鮮方式運送。

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不過也實在好奇如何細分成這麼多等級。一旁便看到專用來訓練選果員的各式範本道具,裡面包括如何辨別蘋果色澤、大小等級。

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但在選果場靠的不僅是訓練有素的專業選果員,近年來導入的科學化檢測儀器,一顆顆蘋果沿著輸送帶行〈褐化感應器〉,一眼就能辨識哪一顆是虛有外表、內在卻有傷損的品質不佳或是褐變的果物,另一台光學感應器則是檢測蜜度、甜度,待檢驗後,並會針對每顆蘋果的形狀、大小、色澤進分級來裝箱。

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來到最後流程,又回到經驗豐富的選果員身上,在檢查部以專業及訓練有素的眼力做最後確認後,並檢查是否有不同品種、不同等級的蘋果被混裝在一起,才來到2樓進行最後的封箱包裝作業,連包裝箱的紙箱顏色也有學問,粉紅色的代表甜度高,白色則相較較低。

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確認無誤後,裝箱的蘋果會成箱成箱地送上貨車運送到各地市場。

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館內人員指著另一部看來極為高級專業的運送車,告知我們這車正要送往台灣,但也不是這麼容易,得以車先自青森運送至東京後(10小時),再以船運送至台灣(2天),有了高端的選果及保存技術,也讓現行在台灣吃到的蘋果能如產地般美味。

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下圖是運送至日本各地的運送車。

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當然運銷出去得有其市場胃容量,針對沒有要立刻選果或是出貨的蘋果,則暫時被放在冷凍庫中。目前青森縣有800棟的冷藏設施,共計最多可容納37萬噸的儲藏室量,而這裡也是選果場中最厲害之處,由於由於青森蘋果都是不上蠟的,採用特殊的〈CA冷藏技術〉保鮮,因為蘋果採收後仍會不斷呼吸,使得酸味減少、果肉變得鬆軟,因此導用專業的CA冷藏保鮮技術,打入氮氣、去氧,讓蘋果如睡美人般地沉睡,延緩呼吸作用,一種凍齡凍美顏的概念,保有原有鮮度,並延長蘋果的賞味期間。

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正因蘋果種植過程十分辛苦,有了先進技術的導入,運用光感應器篩選出品質優良的果物,再導入〈CA冷藏技術〉的低溫儲藏及保鮮法,讓今日的青森蘋果不但是全世界最重的蘋果(水份及甜份足)含糖度與含蜜狀態,也不再僅限於收穫季節或是國內地區才能吃得到現摘般的美味滋味,重點是這些技術讓自然原味可以忠實呈現,而不必對於保存過程中農藥、上蠟、或任何人工添加行為的疑慮,真正安心安全的食用。

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但也好奇,青森蘋果雖未上蠟,但有時仍覺得拿起蘋果時,外皮好像有一層油般的光亮,原來這稱為「走油」,是因為隨著蘋果的成熟,其亞油酸和油酸增加後,會將皮裡含有的固體物質水溶化後產生的自然現象,不僅無害,這兩者還是營養價值高的不飽和脂肪酸,常見於喬納金、津輕及千秋等品種,意指蘋果熟了,提醒大家,這時可是最佳的食用的時機呢!

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【更多青森縣景點】

http://aliciaisme.pixnet.net/blog/category/1964416

網址:http://www.ja-tsugaru-mirai.or.jp

選果設施:http://www.ja-tsugaru-mirai.or.jp/tokusan/tokusan_ringo_dtl.html#selection

註:此為申請之採訪行程,不對外開放,一般民眾請勿前往。

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